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Revisión del Incidente del Remolcador Cahaba 25 Años Después – Un Caso Práctico

A pesar de que ya han transcurrido más de 25 años desde que el buque remolcador Cahaba se accidentó debajo del Puente Rooster sobre el Río Tomigbee, éste incidente sigue siendo de mucho interés. Las fotografías que relatan la cronología de los eventos ocurridos en ese fatídico día de finales de abril de 1979 permean el Internet y el término "remolcador Cahaba" sigue siendo una de las búsquedas más populares hoy en día en el Internet.

Este es un recuento del incidente del remolcador Cahaba que se basa en información obtenida de distintos recursos del Internet y en reportes personales. Muchos consideran que un milagro salvó al capitán y a su tripulación; sin embargo, el tanque de gasolina lleno y el lastre de cemento jugaron un papel muy importante en el rescate del Cahaba.

Los miembros de la Práctica Especializada en Transportes de la ASSE han preguntado sobre éste incidente y el interés sobre las cuestiones de seguridad en la transportación marítima continua en ascenso. El equipo de liderazgo de la Práctica Especializada en Transportes considera que éste es un caso práctico ideal para revisar y que, aún después de haber transcurrido 25 años, todavía existen varias lecciones que deben aprenderse de éste incidente con el remolcador Cahaba.

Sinopsis del Incidente del Remolcador Cahaba

A finales del mes de abril de 1979, el buque remolcador Cahaba de 80 pies de largo, 1,800 caballos de fuerza y motores diesel gemelos, liberó dos barcazas en el Río Tomigbee en la parte oeste de Alabama a medida que se aproximaba al Puente Rooster (un puente levadizo sobre la Ruta 80). De acuerdo al diario Professional Mariner, una práctica naviera muy común consiste en liberar las barcazas debajo de un puente cerca de la orilla y luego “acelerar el navío a popa y a todo vapor, navegar el navío por debajo del puente levadizo y luego alcanzar las barcazas río abajo.” (Professional Mariner, #64, Junio/Julio 2002). El capitán del Cahaba, Jimmy Wilkerson, planeaba hacer justamente eso – mientras el remolcador se acercaba al tramo fijo localizado al este del puente, Wilkerson planeaba navegar el buque por debajo del tramo levadizo al oeste del puente y luego alcanzar las barcazas río abajo.

El piloto Earl Barnhart y dos de sus marineros planeaban retirar los cables de seguridad y del cabrestante; sin embargo, los marineros no pudieron liberar adecuadamente el cable remolcador de estribor que conectaba al buque con la barcaza que transportaba el carbón. En vez de navegar por debajo del puente levadizo, el Cahaba se impactó con el puente y se volcó.

El Capitán Wilkerson intentó marchar en reversa para evitar el impacto, pero subestimó la fuerza de la corriente. Las fuertes lluvias de esa primavera habían elevado el Río Tomigbee a un nivel nunca antes visto y la fuerza de su corriente era extrema. La elevación del agua únicamente dejó un espacio libre de aproximadamente 11 pies por debajo del puente y el Cahaba, un buque de 37 pies de alto, no podía pasar debajo de éste. En vez de ello, el remolcador se volteó bajo el agua mientras la corriente lo empujaba debajo del puente.

Fue entonces cuando el Cahaba pasó por debajo del puente completamente sumergido, antes de enderezarse parcialmente después de haberlo pasado. Cuando se rompió el cable remolcador, el Cahaba salió a flote ya enderezado al otro lado del puente. Asombrosamente, el capitán Wilkerson permaneció al timón durante todo el incidente y el motor de estribor siguió funcionando todo el tiempo.

La tripulación del navío Cathy Parker atestiguó el incidente del remolcador Cahaba mientras esperaba su turno para pasar por debajo del Puente Rooster y dio aviso al Tallapoosa, otro navío que se encontraba cerca. El capitán del Tallapoosa amarró su remolque y posteriormente dio alcance al Cahaba y lo empujó hacia un maizal inundado. El Tallapoosa también ayudó a recuperar las barcazas sueltas y se aseguró de que tanto el capitán como la tripulación del Cahaba estuvieran sanos y salvos.

Entonces, ¿cómo fue que el Cahaba logró sobrevivir ésta experiencia? Antes de aproximarse al Puente Rooster, el Cahaba llenó de combustible su tanque central en un depósito localizado 14 millas río arriba en Demopolis, Alabama. Gracias al tanque lleno de combustible, el peso del Cahaba no se desplazó mientras el navío se volcaba. De igual manera, la empresa operadora del Cahaba, Warrior and Gulf Navigation Company, colocó de tres a cuatro pies de lastre de cemento en el fondo del navío. La combinación del tanque lleno y el lastre de cemento ayudaron a que el Cahaba se enderezara.

A principios de la década de los 80, el Puente Rooster fue retirado y reemplazado por un puente nuevo, mismo que se construyó en un punto cercano sobre el Río Tomigbee. El 11 de junio de 1999, la empresa Madison Coal & Supply adquirió el Cahaba, lo restauró y le cambió de nombre.

Lecciones Aprendidas

El incidente del remolcador Cahaba ilustra claramente la importancia de llevar a cabo una valoración de los riesgos antes de iniciar cualquier operación marítima. Los profesionales de la seguridad, la salud y el medio ambiente que trabajan en la industria marítima o transportista consideran que dicha valoración del riesgo es indispensable para tales operaciones. Estos profesionales opinan que la adecuada valoración del riesgo pudo haber detectado la posibilidad de que los marineros tuvieran problemas para liberar los cables correctamente.

Las observaciones adicionales incluyen lo siguiente:

  • La planeación y la capacitación relacionadas con el movimiento de las barcazas y otros materiales marítimos debe tomar en consideración los peligros relacionados con los puentes, los canales y otros obstáculos en el agua
  • El entrenamiento adecuado de los marineros es esencial
  • Nunca se debe subestimar la fuerza de las corrientes
  • Es imperativo comprender los factores de seguridad de los cables del cabrestante y de las amarras en relación con la carga que se está remolcando
  • Provea un atracadero amplio para los buques remolcadores y las barcazas
  • Evite navegar en barcos cerca de puentes cuando el nivel del agua esté elevado

Sitios Web Citados y Consultados

Canfield, Clarke. “Old Photos of Towboat Hitting Bridge Became an Internet Sensation (Fotografías Antiguas de un Buque Remolcador Colisionando con un Puente se Convierten en una Sensación en Internet)” Professional Mariner, #64, Junio/Julio 2002.

Despacho de Abogados de Byron Countryman y Michael McDaniel, http://www.cargolaw.com/2002nightmare_towboat.html

Little River Books, http://www.littleriverbooks.com/cahaba.htm

Marine-Movers Boat Transport, http://www.marine-mover.som/TowboatPhotos.html

Snopes, http://www.snopes.com

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